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XVI Karmapa Rangjung Rigpe Dorje

En 1931, la joven encarnación de Karmapa fue ordenado como monje novicio y se le hizo entrega de los hábitos ceremoniales y de la Corona Negra del Karmapa que tradicionalmente ha pertencido a los Karmapas y simboliza su alto nivel de realización. Karmapa estudió en el Monasterio de Tsurphu por cuatro años, profundizando su comprensión meditativa de los Sutras, los Tantras, el Mahamudra y los Seis Yogas de Naropa. Desde niño mostró una extraordinaria capacidad de visión y, con frecuencia,  les contaba a sus profesores sobre sus encarnaciones anteriores.

A la edad de 23 años, Karmapa recibió su ordenación final, junto con las iniciaciones y explicaciones de las más altas enseñanzas del linaje Karma Kagyu. En 1959, debido a la ocupación del Tíbet, Karmapa decidió huir de su país, entendiendo que la causa del Dharma podría ser mejor servida escapando del control cada vez más mayor que la china comunista ejercía en su país. En consecuencia, acompañado por un séquito de 160 lamas, monjes y laicos, Karmapa dejó el monasterio de Tsurphu, sede tradicional de los Karmapas, y partió hacia Bután. Bajo la dirección de Karmapa el grupo se llevó las estatuas más preciosas, los elementos rituales, las reliquias, thankas(pintura religiosa tibetana) y libros, que habían sido conservadas en este monasterio a lo largo de los siglos.

El gobernante del estado de Sikkim, en el noroeste de India, le ofreció a Karmapa el Monasterio de Rumtek, el cual había sido construido durante el tiempo de la encarnación de Noveno Karmapa, Wangchuk Dorje (1556 – 1603). Karmapa terminó la construcción del monasterio de Rumtek,  que se convirtió en la sede oficial del Karmapa fuera de Tíbet y en un centro de estudio y prácticas budistas.

En 1974, el Decimosexto Karmapa con  un séquito de lamas Karma Kagyu fue a occidente, visitó Europa, Estados Unidos y Canadá y, por primera vez, los occidentales tuvieron la oportunidad de participar en la ceremonia de la Corona Negra que Karmapa realizó en varias ocasiones. Invitado por sus primeros discípulos occidentales Lama Ole y Hannah Nydahl, Karmapa visitó  Copenhague en diciembre de 1974.

En noviembre de 1976, Karmapa llegó a Nueva York para hacer una gira en Estados Unidos y al año siguiente pasó seis meses en otra gira por Europa. En esta ocasión estuvo en  Suecia, Dinamarca, Alemania, Holanda, Francia y el Reino Unido.
En mayo de 1980, Karmapa volvió a occidente, haciendo paradas para ofrecer conferencias y ceremonias de la Corona Negra en Londres, Nueva York, San Francisco y Boulder.

El Decimosexto Gyalwa Karmapa falleció el 5 de noviembre de 1981 en un hospital cerca de Chicago.